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Un Océan pourrait recouvrir la Surface de Proxima B

À peine découverte qu’elle révèle déjà quelques-uns de ses secrets. Proxima b, exoplanète très proche de la Terre avec qui elle partage quelques caractéristiques, aurait un océan qui recouvre sa surface, selon des chercheurs du CNRS et de l’Université d’Aix/Marseille.

C’est en août dernier que Proxima b a été découverte, ce qui avait fait grand bruit notamment pour sa proximité avec la Terre. En effet, c’est en orbite autour de Proxima du Centaure qu’elle a été découverte, l’étoile la plus proche du système solaire et située à seulement 4,2 années-lumière. Elle se trouve dans ce qu’on appelle une zone « habitable », et permet ainsi la présence d’eau liquide à la surface, une condition nécessaire à la vie. Sa proximité fait d’elle la candidate idéale pour être la première planète hors du système solaire à recevoir la visite d’une sonde. La masse de Proxima b est également assez proche de celle de la Terre, puisqu’elle est de l’ordre de 1,3 fois celle de notre planète, et elle tourne autour de son étoile à une distance de 0,05 unités astronomiques (soit un dixième de la distance Soleil-Mercure).

Des chercheurs du CNRS et de l’Université d’Aix/Marseille ont dirigé une équipe internationale de chercheurs, lesquels ont effectué des simulations pour tenter de comprendre à quoi ressemble vraiment Proxima b. Leur étude sera prochainement publiée dans la revue scientifique « The Astrophysical Journal Letters« . Selon eux, pour que Proxima b soit potentiellement habitable, deux scénarios se détachent :

  • Si elle est petite (les chercheurs ont évalué que son rayon minimum approcherait les 5 990 km), alors elle est très dense et son noyau serait métallique est très gros, puisqu’il représenterait à lui seul les deux tiers de la planète. Le reste serait composé d’un manteau rocheux et pourquoi pas d’un peu d’eau. « Ce premier cas n’exclut cependant pas la présence d’eau à la surface de la planète, comme sur Terre où la masse d’eau ne dépasse pas 0,05% de la masse de la planète« , précise un communiqué commun du CNRS et de l’Université d’Aix-Marseille. Dans un tel cas, Proxima b ressemblerait alors un peu à Mercure.
  • Si elle est plus grande, avec un rayon maximal de 8 920 km, alors elle serait composée à 50% de roches entourées de 50% d’eau. L’ensemble de cette eau se caractériserait sous la forme d’un vaste océan profond de 200 km et qui couvrirait la surface de Proxima b.

« Dans ces deux cas extrêmes, une fine atmosphère gazeuse pourrait englober la planète, comme sur Terre, rendant Proxima b potentiellement habitable« , précise le communiqué.

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